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Frente a frente con una naturaleza más extrema

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Publication Date: 
7 January 2011

Romper récords es estupendo para atletas olímpicos o ventas navideñas, pero no así cuando se trata del clima. Las recientes incursiones de la Madre Naturaleza en territorio extremo no han sido muy amables con nosotros los humanos.

Diciembre fue el mes más frío en Inglaterra desde 1890 y el más gélido de la historia en la Florida. También fue el período de mayor acumulación de nieve en Minneapolis, lo que no es un logro insignificante en una ciudad que pasa más meses al año bajo nieve que sin ella.

La Madre Naturaleza también está haciendo estragos en otras latitudes. Colombia, por ejemplo, ha visto las peores lluvias de su historia en este invierno. En Australia, las inundaciones cubren hoy un área tan extensa que equivale a los territorios de Alemania y Francia unidos. Argentina, entre tanto, enfrenta una sequía severa y una ola de calor que elevó el consumo eléctrico al máximo, lo cual causó apagones a lo largo de la capital.

Estos eventos dieron fin a un año en el que se registró el segundo número más alto de desastres naturales en tres décadas. Según un análisis de la compañía aseguradora Munich Re, catástrofes relacionadas con el clima han aumentado más del doble en los últimos 30 años, de 317 en 1980 a 828 el año pasado.

El diagnóstico es claro para algunos expertos: los patrones climáticos extremos se están convirtiendo en la norma. “Creemos que no sólo Estados Unidos sino las Américas tienen que prepararse para más desastres devastadores en los próximos 5 a 10 años”, afirmó Erwann Michel-Kerjan, experto en eventos extremos del Wharton School y coautor del libro At War with the Weather (En guerra con el clima).

Combinadas con la realidad del cambio atmosférico, las actuales condiciones socioeconómicas aumentan las posibilidades de que los daños sean más onerosos. Más personas viven a lo largo de las costas y acumulan mayor cantidad de bienes materiales. Cuando un desastre natural ocurre, más individuos y enseres están expuestos, lo que incrementa el potencial de pérdidas sobremanera.

Como lo dijo Ernst Rauch, geofísico líder de Munich Re, “necesitamos adaptarnos o ajustar nuestro modo de vida, la forma en que construimos nuestras viviendas, la manera como nos protegemos de las fuerzas de la naturaleza”.

Tanto Michel-Kerjan como Rauch señalaron algunos ejemplos donde se están llevando a cabo trabajos de ese tipo. Holanda, por ejemplo, planea en la próxima década elevar aún más sus diques y muros de contención, los más altos del mundo en la actualidad. En el sur de la Florida, el Hospital Infantil de Miami fue restaurado en 2001 para resistir un huracán de categoría 4.

Pero esfuerzos como éstos son escasos. Más fácil es encontrar, en cambio, políticas gubernamentales que empeoran la situación.
Pólizas de seguro contra huracanes altamente subsidiadas, como las que se aplican en la Florida, tienden a dar una impresión incorrecta a dueños de casa sobre los peligros de vivir en zonas de alto riesgo. Rescates gubernamentales, incluidos los otorgados a grandes bancos e industrias durante la recesión reciente, también crean la sensación generalizada de que estamos protegidos mucho más de lo que es razonable.

Con sus arcas extenuadas tras la crisis, sin embargo, no es claro cuántos recursos tendrán los Gobiernos federal, estatal y local para responder a los efectos de un desastre venidero. Además, como lo demostró el huracán Katrina, incluso cuando los fondos existen, las autoridades no siempre están a la altura de las circunstancias.

Los individuos necesitan responsabilizarse más por sus actos y ser más diligentes en protegerse a sí mismos, sus familias y pertenencias en el caso probable de una catástrofe natural. Como dijo Michel-Kerian en una entrevista, “la verdadera pregunta a futuro es: ¿a dónde va la noción de responsabilidad personal?”.

Esa actitud requiere a menudo incentivos gubernamentales. En California, los sectores público y privado están trabajando juntos en algo que llaman “critical peak pricing” que, gracias a nuevas regulaciones estatales, le da más flexibilidad a las empresas de energía en sus facturas. Con este sistema, las compañías podrán compensar a los usuarios con tarifas más bajas si consumen menos energía durante las horas pico.

A su turno, este tipo de “regulaciones inteligentes” le facilitan a las empresas de energía responder mejor a condiciones extremas de calor o frío, aseguró Luke Clemente, gerente general de sistemas de medición de GE en una entrevista. En 2008, un estudio del Departamento de Energía de Estados Unidos, entre propietarios de inmuebles del estado de Washington, encontró que consumidores informados sobre variaciones de tarifas según horarios de uso redujeron su consumo de electricidad en un 15 por ciento.

Este tipo de cooperación, sin embargo, es poco común. Más probable es encontrar Gobiernos que achacan toda la responsabilidad al sector privado. En Argentina, por ejemplo, las autoridades han prometido imponer una multa de 17,6 millones de dólares a las tres compañías eléctricas de la capital, después de que la ciudad sufriera una serie de cortes de luz durante la ola de calor.

Tal vez se demuestre que las multas fueron justificadas si las empresas se han dedicado a acumular ganancias sin hacer las inversiones necesarias para proveer el servicio. Pero las regulaciones gubernamentales no ayudan: han mantenido las tarifas artificialmente bajas, lo que desalienta la inversión y, en primer lugar, estimula el uso irresponsable por parte de los consumidores.

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